Exposition universelle de 1851, Londres, Crystal Palace
Exposition universelle de Paris de 1878, boite de puzzle représentant le palais du Trocadéro
Exposition universelle de Bruxelles de 1958, pavillon de la France, 1956, Guillaume Gillet

Expositions universelles

Symboles de la modernité triomphante, les expositions universelles apparaissent au XIXe siècle. Dénommées expositions universelles lorsque leur thématique a un caractère universel, elles sont dites internationales lorsqu’elles sont spécialisées. Les pays participants y rivalisent en exhibant leurs meilleures créations techniques, industrielles, commerciales, artistiques et architecturales. Ces événements, emblématiques pour les villes organisatrices, accélèrent le développement urbain, dessinent de nouvelles perspectives, modernisent transports et infrastructures.

La première exposition universelle se tient à Londres en 1851 dans une immense construction de fer et de verre dessinée par Joseph Paxton, le Crystal Palace, unanimement accueillie. L’innovation technique de ce pavillon aux dimensions inédites l’érige en parangon architectural. Napoléon III est l’initiateur des deux premières expositions universelles de Paris en 1855 et 1867. Elles sont suivies par trois autres en 1878, 1889, 1900 et par l’Exposition internationale de 1937. Les bateaux-mouches (1867), l’éclairage électrique (1889), le métro (1900) et plusieurs monuments comme la tour Eiffel, les Grand et Petit palais, le pont Alexandre III, le palais de Chaillot et de Tokyo sont des héritages de ces manifestations.

Après la Seconde Guerre mondiale, les expositions universelles et internationales se poursuivent hors de France. Parmi les plus marquantes figurent celles de Bruxelles en 1958, Montréal en 1967, Osaka en 1970, toutes trois consacrées à la paix et aux progrès de l’humanité. Les plus récentes perpétuent la recherche effrénée d’innovation et se consacrent aux préoccupations majeures de l’époque contemporaine : les thèmes des expositions de Shanghai en 2010, « Meilleure ville, meilleure vie », et de Milan en 2015, « Nourrir la planète, énergie pour la vie », tentent de concilier la notion de progrès et la problématique de l’environnement et du développement durable.

Exposition universelle de 1851, Londres, Crystal Palace, Joseph Paxton

Exposition universelle de 1851, Londres, Crystal Palace, Joseph Paxton

Exposition universelle de Paris de 1878, boite de puzzle représentant le palais du Trocadéro

Exposition universelle de Paris de 1878, boite de puzzle représentant le palais du Trocadéro

Exposition universelle de Paris de 1889, La tour Eiffel. Nouvelle construction pour enfants

Exposition universelle de Paris de 1889, La tour Eiffel. Nouvelle construction pour enfants

Exposition universelle de Paris de 1889, Le Figaro exposition, supplément du Figaro, 15 avril 1889

Exposition universelle de Paris de 1889, Le Figaro exposition, supplément du Figaro, 15 avril 1889

Exposition universelle de Paris de 1900, globe terrestre Élisée-Reclus avec la silhouette de l’ancien Trocadéro en arrière-plan, 1897, Louis Bonnier, architecte

Exposition universelle de Paris de 1900, globe terrestre Élisée-Reclus avec la silhouette de l’ancien Trocadéro en arrière-plan, 1897, Louis Bonnier, architecte

Exposition internationale de Paris de 1937, Album n°E-2. Rive gauche. Tour Eiffel. Paris, éditions Le Modèle Exact, 1937

Exposition internationale de Paris de 1937, Album n°E-2. Rive gauche. Tour Eiffel. Paris, éditions Le Modèle Exact, 1937

Exposition internationale de Paris de 1937, Pavillons allemand, russe et tour Eiffel vus de nuit, Alexandre-Mathurin Pêche, peintre

Exposition internationale de Paris de 1937, Pavillons allemand, russe et tour Eiffel vus de nuit, Alexandre-Mathurin Pêche, peintre

Exposition internationale de Paris de 1937, pavillon de l’Union corporative de l’art français, des arts du théâtre, des tissus et des Gobelins, Paul Tournon, architecte

Exposition internationale de Paris de 1937, pavillon de l’Union corporative de l’art français, des arts du théâtre, des tissus et des Gobelins, Paul Tournon, architecte

Exposition universelle de Bruxelles de 1958, pavillon de la France, 1956

Exposition universelle de Bruxelles de 1958, pavillon de la France, 1956, Guillaume Gillet, architecte

1958, images de l’Exposition universelle de Bruxelles. Bruxelles, Charles Dessart éditeur, 1958

1958, images de l’Exposition universelle de Bruxelles. Bruxelles, Charles Dessart éditeur, 1958

Exposition universelle de Montréal, 1967, pavillon de la France

Exposition universelle de Montréal, 1967, pavillon de la France, Jean Faugeron, architecte

Exposition universelle de Shanghai, 2010, pavillon de la France

Exposition universelle de Shanghai, 2010, pavillon de la France, Jacques Ferrier, architecte